Cumpleaños y Covid: midieron cuánto eleva el riesgo de contagio

Un estudio analizó cómo las reuniones para festejar contribuyen a propagar el virus en momentos de alta transmisión.
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Una de las afirmaciones en la que insisten prácticamente desde el inicio de la pandemia especialistas y funcionarios es que las reuniones sociales son uno de los principales motores de la pandemia de coronavirus. Un nuevo estudio dirigido por investigadores de la Escuela de Medicina de Harvard (HMS) aporta nueva evidencia en ese sentido.

Los autores del trabajo se concentraron en las reuniones sociales por excelencia: los festejos de cumpleaños. Y observaron que en las zonas con tasas de casos de covid altas, esas fiestas pueden haber alimentado la propagación de la infección durante los meses pico de la pandemia.

El artículo publicado en la revista JAMA Internal Medicine mostró que en los condados de Estados Unidos -el equivalente de partidos o departamentos en Argentina- con gran número de casos, los hogares con cumpleaños recientes tenían un 30% más de probabilidades de tener un diagnóstico de covid positivo, en comparación con los que no tenían celebraciones.

El análisis se basó en datos de consultas a los seguros médicos. No obstante, los investigadores aclararon que no tomaron en cuenta fiestas de cumpleaños reales en su análisis. En su lugar, utilizaron las fechas de nacimiento de los miembros del hogar como representación de las potenciales reuniones sociales.

"Estas reuniones son una parte importante del tejido social que mantiene unidas a las familias y la sociedad en su conjunto. Sin embargo, como mostramos, en áreas de alto riesgo, también pueden exponer a los hogares a infecciones por Covid-19", afirmó el autor principal del estudio, Anupam Jena, profesor asociado de políticas de atención médica en HMS.

Medidas y decisiones individuales

Los hallazgos, según los autores, contienen pistas para los funcionarios y para la población en general.

"Nuestros resultados podrían ayudar a informar las medidas futuras", sostiene Jena. "Subrayan la importancia de comprender los tipos de actividades que pueden empeorar la propagación viral durante una pandemia y pueden ofrecer información para las políticas y las decisiones individuales basadas en el riesgo".

Asimismo, afirmó, permiten "cuantificar el riesgo potencial de reunirse con personas que conocemos".

En busca de las actividades de riesgo

Durante más de un año, desde el inicio de la pandemia, Estados Unidos dispuso -con intermitencias y diferentes grados de adherencia según los estados- medidas de distanciamiento físico que se pusieron en marcha en gran parte del globo: clases virtuales, home office, limitación de eventos deportivos y musicales, entre otras. Todas destinadas a reducir las interacciones sociales que motorizan los brotes.

Pese a ello, encabeza el ranking de casos confirmados a nivel mundial (más de 33 millones) y de muertes (más de 600 mil).

¿Qué pasó? ¿A qué se debe? Es lo que se preguntaron los autores del trabajo.

La hipótesis es que las reuniones pequeñas e informales podrían haber jugado un papel importante en la propagación del virus, pero el grado de riesgo asociado con varios tipos de actividades sociales es difícil de medir, o incluso estimar.

En ausencia de un rastreo de contactos masivo y pruebas de diagnóstico generalizadas, sería extremadamente difícil encontrar datos que vinculen las nuevas infecciones a la mayoría de los tipos de reuniones informales, explicaron los investigadores.

Para esquivar esos obstáculos, Jena y su equipo intentaron desentrañar la relación entre las reuniones sociales y el Covid-19 al estudiar si las tasas de infección aumentan en los hogares en los que un miembro recientemente cumplió años, porque estas ocasiones a menudo se celebran con algún tipo de evento.

Las fechas de nacimiento están integradas en los registros médicos y bases de datos, así como los diagnósticos de covid.

Cumpleaños infantiles, más riesgo

Los investigadores analizaron una muestra a nivel nacional de casi 3 millones de hogares estadounidenses con seguro proporcionado por el empleador.

Durante las primeras 45 semanas de 2020, encontraron que en los condados con alta transmisión de Covid-19, los domicilios con cumpleaños recientes promediaron 8,6 casos más por cada 10.000 personas que los hogares en los mismos condados sin cumpleaños.

La magnitud del riesgo varió según la edad de la persona que cumplía años. En los hogares en los que un niño cumplió años, el efecto fue aún mayor, con un aumento en los casos de covid de 15,8 por cada 10.000 personas en las dos semanas posteriores al cumpleaños, en comparación con los casos en familias sin celebraciones.

En las casas con un cumpleaños de adulto, el aumento fue de 5,8 casos adicionales por cada 10.000.

Los autores especulan que las familias con cumpleaños de niños podrían haber sido menos propensas a cancelar los planes debido a la pandemia, o que el distanciamiento social podría haberse seguido de manera menos estricta en las fiestas de cumpleaños infantiles.

Entre los hogares de los condados con baja prevalencia de Covid-19, el estudio no encontró ningún aumento en la tasa de infección en las semanas posteriores a los cumpleaños.

"Solo pudimos examinar un solo tipo de evento que probablemente conduzca a reuniones sociales, pero dada la magnitud del mayor riesgo asociado con tener un cumpleaños en el hogar, está claro que las reuniones informales de todo tipo desempeñaron un papel importante en la propagación de Covid-19 ", concluyó el coautor del estudio, Christopher Whaley, de RAND Corporation.

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